Arles

Op ongeveer anderhalf uur rijden bij ons vandaan ligt Arles. Beroemd vanwege Vincent van Gogh, natuurlijk. Vlakbij Arles is nog altijd het bruggetje te bekijken wat hij schilderde. Op warme dagen plonst de plaatselijke jeugd daar graag even van af. Maar Arles is vooral een zeer interessante oude Romeine stad. De brug en het overslagpunt tussen de Mediterranée en de Rhône, die de goederen van alle windstreken de binnenlanden in hielp vervoeren.

Arles in Parijs
In 2010 heb ik toevallig in Parijs een tentoonstelling gezien over Arles in de Romeinse tijd. Ze vinden het niet leuk, de Parijzenaars, maar Arles was toen vele malen belangrijker en groter dan het pietluttige Lutetia van toen. Overigens was die tentoonstelling in een museum, onder het plaveisel van het plein van de Notre Dame, wat veel mensen links laten liggen omdat ze het niet kennen. Toch heel interessant.

Museum
Zelden zo’n goed verzorgd, interessant en mooi museum bezocht als in Arles. Het is ingericht naar aanleiding van de vondsten die zijn gedaan in de Rhône in de late 20e eeuw. Want waar dankte Arles eigenlijk zijn bekendheid en grootte aan in de Romeinse tijd? Wel, het was HET overslagpunt voor schepen die van en naar Rome en elders voeren over de Middellandse Zee en aankwamen via de Bouches du Rhône, daar waar het stroomgebied toen nog diep en breed was. In Arles werd de lading van die zeeschepen op kleinere vaartuigen gezet. Zo gingen producten van alle Middellandse Zee-landen landinwaarts via de Rhône naar het noorden en producten van hier (wijn, olijven en vooral olijfolie) naar Rome.

Moulins de Barbegal
Hoe groot Arles was kun je zien aan het feit dat er een enorme constructie heeft gestaan vlakbij de stad, 7km verderop naar het Oosten, nu in Fontvieille, een graanmolen, die handig gebruik maakte van bronwater wat ernaartoe werd gekanaliseerd.

Die graanmolen stond op de stijle helling van een heuvel en omvatte 7 opeenvolgende huisjes, onderling verbonden via dat kanaal. Schoepenraden, 16 molenstenen, allerlei resten daarvan plus een mooie maquette staan en liggen in het museum. 4,5 ton graan per dag werd daar verwerkt, alleen voor de stad Arles. Ik bedoel maar. Overigens is de plek nog steeds indrukwekkend om te bezoeken.

Romeinse monumenten in Arles
In Arles was alles wat een Romeins hartje begeerde. Een theater, een renbaan (waar nu het museum is), u kunt het, als u het Frans een beetje beheerst, allemaal te vinden, wijk voor wijk, op deze site : http://www.patrimoine.ville-arles.fr/.
Eén van de vernuftige dingen, die ook in maquettevorm in het museum staat, is de bootbrug die de Romeinen hadden aangelegd tussen de stad zelf en hun religieuze centrum aan de overkant van de rivier de Rhône, Trinquetaille geheten nu. In Trinquetaille ging men naar de tempels.

Pont de bateaux reliant Arles à Trinquetaille (remplacé par pont aérien en 1875). – coll. Médiathèque (Ms 500).

Deze bootbrug liet grote zeeschepen uit die tijd door als ze verderop aan de kade gelost moesten worden.

Bruggetje van Van Gogh

Dit is de beroemde brug die Van Gogh schilderde, de Langloisbrug, net ten zuiden van Arles. De locale jeugd gebruikt dit stukje rivier nu om er in warme zomers vanaf te duiken.

Romeinse dodenstad: Alyscamps
Alyscamps is een Provencaalse verbastering van Champs Elysées, elyseïsche velden. De Romeinen, althans de rijken, begroeven hier hun doden, met soms veel misbaar, zoals te zien is in het museum in Arles, langs de wand, waar een enorme sculptuur hangt van een uitvaart-stoet.

Alyscamps vormt een standaarduitje voor mijn broer die èn geschiedkundige èn begraafplaats-maf is. De sfeer die er hangt is inderdaad prachtig en magisch. Ook Van Gogh heeft er tenminste 2 werken van gemaakt, waaronder de bovenstaande.

Zelf ervaren?
In Arles is zoveel te zien, niet alleen Romeinse restanten, maar ook alle meer hedendaagse dingen, dat je er beter een paar keer naar toe kunt gaan. Niet alles tegelijk! Ook niet erg, dan komt u gewoon een paar keer bij ons logeren ;-).